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Didier Raoult: el nuevo cazador de microbios

En los 90s, apenas en los albores de la revolución de las nuevas tecnologías de la información, descubrí un viejo libro en la biblioteca de mi instituto que fue uno de los gérmenes de la ideología sobre la investigación científica que tengo ahora mismo. Como dice W.C. Summers, fue el momento adecuado y la edad adecuada. Es un libro sobre los primeros héroes de la microbiología, un libro sobre triunfadores.

Al leer hoy el artículo biográfico sobre D. Raoult en la revista Science, el paralelismo ha sido inmediato. Se trata de un personaje pionero como Anton van Leeuwenhoek. Brillante y osado como Pasteur. Constante y tenaz como Erlich o Roux. Raoult protagonizó uno de los descubrimientos del año; dos veces. En 2004 su laboratorio descubrió el virus más grande jamás imaginado, Mimivirus. Y en 2008, el primer virus que “infecta” a otro virus, el virofago Sputnik.

Pero sus aportaciones no se limitan a los decubrimientos. La interpretación de los mismos en el contexto de las teorías científicas modernas, e incluso el desafío de los dogmas preestablecidos, son una de las características más atractivas y sorprendentes para mí. Los estudios genómicos que su laboratorio y otros han realizado con los girovirus (nombre que han dado al grupo de virus gigantes encabezado por Mimivirus), le han servido de base para examinar uno de los dogmas más discutidos en biología. Según Raoult, los virus constituyen un cuarto dominio de la vida, lo que viene a decir que son organismos vivos. Esto es un desfío para muchos científicos actuales y pasados, incluyendo al mísmisimo Darwin.

Probablemente, y en esto están de acuerdo Raoult y sus detractores, quedan muchos y diversos nuevos virus por descubrir que ayudaran a entender su papel en la evolución de la vida en nuestro planeta. Probablemente, surgirán nuevos cazadores de microbios para aumentar la leyenda.

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